La IETF tiene como principal función la investigación y desarrollo de nuevas tecnologías, junto con el análisis de nuevas propuestas y la regulación de los estándares, publicados bajo la forma de RFC.

Es una organización sin fines de lucro en la que participan investigadores, vendedores, diseñadores y operadores de red. Una particularidad a destacar es que la IETF es abierta, lo que significa que cualquiera puede participar. Dada esta característica, los trabajos que se llevan a cabo se regulan por medio de listas de correo, concretando unas tres reuniones por año.

Dado que el campo de acción de la IETF abarca varias áreas, se dividen a los contribuidores en grupos de trabajo, cada uno enfocado a un tópico en particular.

Existen varios documentos que permiten conocer un poco más sobre la IETF: la RFC 3595 dicta la misión de la IETF, mientras que en el documento titulado The Tao of the IETF (también disponible bajo el número de RFC4677 sirve como introducción a la organización y sus metodologías de trabajo.